La Premier League de Gales, eclipsada por su par inglesa

La máxima división galesa fue creada a principios de 1990 y no cuenta con mucha difusión. La historia, los detalles y los clubes más importantes de una liga que vive a la sombra de la popular Premier League de Inglaterra.

Hoy en día, quizá sea Gareth Bale lo más representativo del fútbol galés. El jugador del Real Madrid es quien lleva a los simpatizantes del deporte más popular del mundo a asociar la redonda con un país cuya bandera verde y blanca está adornada con un imponente dragón rojo.

Aunque el rugby sea el deporte más popular por aquellos lares, el fútbol también tiene sus seguidores en una tierra que es británica y, por ende, futbolera. Es así como seis equipos galeses juegan en las distintas divisiones de Inglaterra: Cardiff City, Swansea City, Newport County, Wrexham, Colwyn Bay y Merthyr Town.

Si bien no es una novedad que haya clubes extranjeros en una liga -lo mismo ocurre con Mónaco en la francesa Ligue 1-, la particularidad de Gales es que no tuvo una liga propia hasta 1992. Esto motivó a que varios clubes galeses, que fueron fundados mucho antes de la creación del certamen local, tuvieran que ingresar al sistema de competencia inglés para no estar sin actividad profesional.

El trofeo de la Welsh Premier League. Foto: Newtown AFC.

Fue así como durante décadas Gales tuvo a muchos representantes en el país vecino, hasta que a principios de 1990 la Asociación de Fútbol de Gales decidió crear la liga galesa para tener una competencia propia que no fuera la Copa de Gales, un añejo torneo que ya se disputaba desde 1877. Sí, en el siglo XIX.

Teniendo en cuenta la primera edición de la Copa de Gales, la nación que pertenece al Reino Unido de Gran Bretaña tardó más de cien años en tener una liga propia, algo que de todas formas no tuvo una aceptación unánime. El nivel competitivo y económico de una liga inglesa que comenzaba a denominarse Premier League hizo que muchos conjuntos galeses no vieran con buenos ojos retirarse de Inglaterra, por lo que la Asociación de Fútbol de Gales les dio la posibilidad de escoger. De esa manera, los seis equipos mencionados anteriormente decidieron permanecer bajo la órbita de la FA, mientras que el resto optaron por hacer patria y quedar en la historia al colocar las piedras fundacionales de un renovado fútbol local.

LA PREMIER LEAGUE DE GALES

Más allá de que el primer campeón fue el Cwmbrân Town, un club que siempre había sido amateur y no tenía experiencia en el fútbol inglés, los siguientes años sí estuvieron monopolizados por los conjuntos que venían de jugar en Inglaterra. Fue así como Barry Town y Bangor City se repartieron los títulos desde 1994 hasta el 2000, cuando entró en escena un equipo muy particular que se convirtió en el más ganador de Gales: The New Saints.

Partido entre Barry Town y The New Saints, los más ganadores de Gales. Foto: Dai Sport.

Al igual que el Cwmbrân Town, The New Saints siempre se desempeñó en su país. Con base en la localidad de Llansanffraid-ym-Mechain, el club fue fundado bajo el nombre de Llansantffraid FC y con esa denominación fue de menor a mayor hasta llegar a jugar en la Premier League galesa tras ascender en la segunda temporada de la flamante liga.

En 1996 se produjo un cambio fundamental con el arribo de Total Network Solutions, un patrocinador que acordó que la institución llevara ese nombre. Bajo su auspicio, el rebautizado club creció de forma exponencial y en el 2000 consiguió el primero de sus 13 títulos de liga. Además, el TNS -como es conocido- terminó segundo en 5 ocasiones y se adjudicó 7 Copas de Gales desde que se firmó el contrato con la compañía especializada en informática.

Sin embargo, en 2006 y a 10 años de la firma que cambió todo, la exitosa sociedad se terminó y con ello también el nombre del club, que pasó a llamarse The New Saints por iniciativa de sus simpatizantes para mantener las siglas TNS. En el medio de eso, se produjo un curioso detalle: en 2003, todavía bajo el nombre de Total Network Solutions, la institución absorbió a un club inglés llamado Oswestry FC, radicado en Oswestry, una ciudad fronteriza con Llansanffraid-ym-Mechain. Desde ese momento, la nueva entidad pasó a tener sedes en ambas ciudades y, de hecho, el estadio –Park Hall– está ubicado en Oswestry. Potenciado por la fusión, The New Saints se hizo aún más poderoso y casi que se adueñó de una liga que tiene sólo 27 años de vida.

LOS ÉXITOS GALESES EN INGLATERRA

A pesar de las décadas de competencia en suelo inglés, pocas fueron las alegrías para Gales. Más precisamente fueron tres, de las cuales dos fueron se debieron al Cardiff City, que en 1927 se quedó con la FA Cup al vencer por 1-0 en la final al poderoso Arsenal londinense. Esa conquista le valió jugar la Charity Cup -hoy conocida como Community Shield-, torneo que también se adjudicó tras superar al también londinense Corinthians con un marcador final de 2-1.

El Cardiff City campeón de la FA Cup en 1927. Foto: Wales Online.

Para un nuevo éxito gales en Inglaterra, tuvieron que transcurrir 86 años. Esta vez fue el Swansea City el club que gritó campeón, pero en la Copa de la Liga 2012-2013 tras vapulear por 5-0 al Bradford City inglés en la final.

Imagen destacada: Shropshire Star.


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